Compte rendu – Séance du 10 janvier 2018 – Genre et Hiérarchies sociales.

Laura Balzer nous a présenté l’article de Sylvie Steinberg, « Hiérarchies dans l’Ancien Régime », in De la différence des sexes: le genre en histoire, Paris, Larousse, 2010, article dans lequel elle aborde le croisement entre les hiérarchies sociales et le genre. Elle part pour cela d’exemples de femmes nobles qui ont défendu elles-mêmes leur château pendant les guerres de religion. Elle remarque que l’adoption de valeurs viriles et guerrières pour ces femmes n’est pas vécue comme une anomalie pour la société d’Ancien Régime, parce qu’elles occupent, en raison de leur noblesse, une position sociale dominante.  Ainsi il s’agit pour les historiens du genre, d’évaluer et de comparer le poids que prennent les différences sociales et sexuées au sein des rapports de pouvoir qui régissent les sociétés étudiées. Or l’Ancien Régime, étudié particulièrement par l’historienne, est une société de représentation, où la position objective de l’individu dépend du crédit que sa représentation lui fournit auprès des autres, de la reconnaissance des autres, à partir de la place qu’il s’imagine devoir tenir au sein de la société. Elle a pour objectif d’étudier à la fois les représentations du corps social et des genres qui détermine le cadre de cette reconnaissance et la mise en pratique du croisement de ces deux hiérarchies.

Ainsi, Sylvie Steinberg analyse le traitement des questions sociales et de la différence des sexes par les discours savants. Les traités de physionomie, les traités médicaux étudiés des XVI-XVIIe siècles montrent que les hiérarchies entre hommes et femmes ainsi que les hiérarchies sociales sont pensées comme partie intégrante d’un ordre voulu par Dieu, d’un « ordre naturel ». Une analogie est entretenue entre le corps humain et le corps social dont la mise en ordre s’effectue par une constante référence au cosmos. La différence des sexes est déterminée par la théorie des humeurs, la féminité est associée au froid, à l’humidité, (mélancolie, phlegme) et à la faiblesse, alors que la masculinité l’est à la chaleur, à la sècheresse (sang, bile) et aux vertus. Mais le sexe biologique n’est pas déterminant pour penser ces différences de genre. Les individus sont davantage déterminés par leur tempérament humoral, qui est dépendant de leur âge, de leur mode de vie, mais également de leur origine sociale. Les jeunes hommes seront ainsi considérés comme plus proche d’un tempérament « féminin », que les adultes. La composition humorale des paysans est censée être plus humide et froide, en raison de leur proximité avec la terre, alors que les nobles sont associés au feu. Aux oppositions binaires que l’on retrouve dans le système de représentation du corps humain, correspondent celles du corps social : au noble, on oppose l’ignoble, à l’oisif, le travailleur.

Pourtant face à cette mutabilité du genre, qui ne dépend pas du sexe biologique, la société d’Ancien Régime est marquée par un fort fixisme social. Les hiérarchies sociales ne peuvent être transgressées. Ainsi, une femme noble peut défendre son château, car la noblesse est déterminée par ses vertus guerrières, mais un courtisan ne peut adopter un mode de vie trop féminin, sans déroger aux vertus viriles et nobiliaires.

Pourtant comment penser la double appartenance pratique des individus aux hiérarchies sociales et genrées ? Sylvie Steinberg mobilise plusieurs exemples pour illustrer la façon dont les individus jouent avec les critères d’appartenance sociale et genrée en fonction des situations. Par exemple, la procuration accordée par des maris absents à leur épouse pour gérer le domaine familial, permet aux femmes de la noblesse de pouvoir se présenter comme les garantes des intérêts de la cellule familiale et d’incarner l’autorité paternelle[1]. Le statut, les qualités, le rang des individus vient interagir avec les différences de sexes. Son article montre avec force que l’espace fournit par l’intersection entre la fixité des hiérarchies sociales et la fluidité des hiérarchies genrées, est largement investi, notamment par les femmes d’Ancien Régime pour gagner en puissance d’agir.

Les débats autour de ce papier ont porté sur :

  • La médecine galénique et aristotélicienne qui au XVIe siècle présente des arguments misogynes qui s’opposent à ceux de la pratique médicale, qui a tendance à valoriser le corps féminin. (Sofia Zuccoli)
  • La violence de l’assignation des hermaphrodites à un sexe masculin ou féminin, qui s’impose au XIXe siècle jusqu’à nos jours.
  • Conseils de lectures-clefs sur ces questions : Fausto-Sterling Anne, Corps en tous genres: la dualité des sexes à l’épreuve de la science, traduit par Oristelle Bonis et Françoise Bouillot, Paris, la Découverte : Institut Émilie du Châtelet, 2012 ; Laqueur Thomas Walter, La fabrique du sexe: essai sur le corps et le genre en Occident, traduit par Michel Gautier et traduit par Pierre-Emmanuel Dauzat, Paris, Gallimard, 2013.
  • Camille Laruelle a évoqué les correspondances de ce texte avec ce qu’elle constate en Chine contemporaine. Dans les années 1910-1920, les médecins chinois ont tenté de participer à l’intégration les femmes dans le groupe des citoyens et d’héradiquer les hiérarchies sociales antérieures. Les discours médicaux ont valorisé la sexualité et le plaisir féminin, notamment sous l’influence de la psychanalyse et de la sexologie occidentale. La volonté était de moderniser le rôle de la femme dans le couple, et de permettre une plus grande harmonie, qui passe aussi par la réalisation d’une sexualité plus épanouie. Mais la sexualité féminine reste conditionnée à son premier rôle la procréation, et l’image d’une sexualité féminine dangereuse reste active.
  • Les inégalités face aux représentations de la sexualité masculine et féminine aujourd’hui ont été évoquées.

Claire-Lise Gaillard est revenue sur son sujet de thèse et l’imbrication entre genre, classe et race dans le marché de la rencontre du XIXe siècle jusqu’au début du XXe siècle.

« Le genre est classé et la classe est genrée », citant un ouvrage de Leonore Davidoff et de Catherine Hall, Claire-Lise, a rappelé que les catégories de genre signifient les autres rapports de pouvoir, dont notamment les rapports de classe[2]. Les catégories sont sources de domination. Elles sont en perpétuelle évolution pourtant, saisies par les individus en fonction de leur âge, classe, genre, race. Ainsi c’est dans l’appropriation, dans la redéfinition de ces catégories qu’apparaît la possibilité d’une agency.

Dans sa thèse Claire-Lise aborde les questions de hiérarchies sociales et genrées sous trois aspects :

  • En effectuant d’abord une difficile sociologie des agents matrimoniaux, conditionnée par la pauvreté des archives, et des pseudonymes que les agents utilisaient. Seules les représentations véhiculées notamment par la littérature, les articles de journaux décrivant les dessous des agences matrimoniales lui permettent d’atteindre cette profession. Or ces représentations sont très stéréotypées : la profession est mixte, mais l’image de l’agent matrimonial est plutôt celle d’une femme âgée, veuve, laide, et grosse. La rotondité du personnage est liée à l’image d’une profession lucrative.
  • Ensuite, ces questions font écho à son étude du courtage matrimonial. L’objectif est de créer des paires, chaque critère, exigence se paye par un autre critère ayant valeur avoisinante. La hiérarchisation se fait par le genre, la classe, le statut matrimonial, l’âge, la fortune.
  • Enfin, les annonces matrimoniales, qui fleurissent dans la presse matrimoniale du XIXe au début du XXe siècle, sont aussi un moyen d’observer l’intersection de ces deux hiérarchies. Par une mise en miroir de l’offre (la description de soi) et de la demande (la description de la personne que l’on recherche) présente dans chaque petite annonce, permet d’étudier les horizons d’attente des hommes et des femmes. La difficulté est de confronter des groupes statistiques non équilibrés, des mentions de milieux sociaux, ou de fortune très flous : les femmes par exemple ne mentionnent que très rarement leurs activités professionnelles par exemple.

Suite à cette intervention le débat a porté sur :

  • La difficulté à articuler des discours émanant des élites et des données sur les classes populaires, notamment sous l’Ancien Régime, où les discours et représentations des classes moyennes et populaires sont plus difficiles à atteindre. (Marion Philip)
  • Au Moyen-Age le rôle des abbesses qui transcendent leur genre, grâce à leurs fonctions politiques, publiques et religieuses (Justine Audebrand).
  • La diversification de l’honneur féminin au cours du XVIIIe siècle : qui n’est pas seulement attaché à l’honneur sexuel, mais est aussi un honneur économique, dynastique… Les différences genrées semblent moins importantes pour les femmes aristocrates que l’appartenance à la noblesse, et la défense de leurs privilèges. Dans le même sens, il existe un honneur de commerçante qui est repérable dans la justice ordinaire. La difficulté reste d’étudier ces mêmes questions pour les catégories sociales les plus basses. (Marine Carnarague)
  • La Chine dans les années 1960 a connu un discours idéologique prônant l’égalité des sexes et l’effacement du genre, ou plutôt une dilution des genres au sein d’une même catégorie masculine. Les femmes devaient se libérer de leur genre, et passer par ce processus d’asexualisation, qui passe par la réunion des genres dans le masculin. (Camille Laruelle)

[1] Voir Julie Doyon, « À « l’ombre du Père » ? L’autorité maternelle dans la première moitié du XVIIIe siècle », Clio. Femmes, Genre, Histoire, 21, 1 avril 2005, p. 162‑173 ; Pauline Ferrier-Viaud, Pouvoir, présence et action de femmes. Les épouses des ministres au temps de Louis XIV, Thèse de doctorat, Université Paris-Sorbonne, Paris, 2017.

[2] Leonore Davidoff, Catherine Hall, Family Fortunes. Hommes et femmes de la bourgeoisie anglaise (1780-1850), traduitde l’anglais par Christine Wünscher, Paris, La Dispute, 2014.


A propos Marion PHILIP

Doctorante contractuelle à Paris IV en co-direction avec l'EHESS, sous la direction de François-Joseph Ruggiu et Sylvie Steinberg mon travail de recherche porte sur les masculinités et la sexualité à Paris sur un large XVIIe siècle. J'étudie l'interaction entre normes et pratiques, ainsi que la nature genrée des relations de pouvoir qui s'installent au sein de la sexualité.

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *